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Un hombre sin memoria | El caso del paciente HM

¿Te acuerdas de la cara del amigo con el que caminabas hasta casa al salir del colegio? ¿Y el olor de tu plato preferido preparado tu madre? Seguro que si haces un esfuerzo aún puedes recordar el nombre de aquel profesor que te suspendió matemáticas o la sensación de la primera vez que montase en avión. Tu memoria es capaz de retenerla más de 20 segundos, algo que una vez un hombre no pudo hacer. La de HM, es la historia de un hombre que vivió sin memoria.

Henry Molaison youngHenry Molaison, más conocido en la ciencia como “HM”, sufrió un fuerte golpe en la cabeza cuando fue atropellado por un ciclista, cuando solo tenía 9 años. Eso le provocó que durante los 18 años posteriores sufriese fuertes convulsiones, epilepsia e incluso llegase a perder el conocimiento con bastante frecuencia. Todo ello le impedía poder realizar su trabajo de mecánico de motores con el que se ganaba la vida.

Por eso, decidió someterse a una intervención quirúrgica. El neurocirujano William Scoville, del hospital de Hartford, decidió extirpar una parte del lóbulo temporal medial, con lo que HM perdió la mayor parte del hipocampo y la amígdala. Tras este tratamiento, HS dejó de tener convulsiones con tanta frecuencia, sin embargo, su vida nunca volvió a ser la misma: era incapaz de recordar cualquier cosa que sucediese. Había perdido la capacidad para crear nuevas memorias o recuerdos, y no podía mantener los pensamientos en su cabeza más de 20 segundos.

La doctora Brenda Milner, que estudiaba los trastornos de la memoria, comenzó a trabajar con él para conocer mejor como funcionaba su cerebro. Sus estudios supusieron un avance en el conocimiento del aprendizaje y la memoria, así como un fuerte impulso de la neuropsicología cognitiva.

Henry Molaison Milner descubrió que HM sufría amnesia anterógrada. Esto quiere decir que era incapaz de incorporar nueva información a su memoria a largo plazo, pero si mantenía la memoria a corto plazo (unos 20 segundos), y la memoria de las habilidades motoras (necesarias para realizar una tarea). Además, sufría amnesia retrógrada: no podía recordar lo sucedido en los dos últimos años, ni algunas experiencias de los últimos once.

Sin embargo, era capaz de adquirir nuevas habilidades motoras e incorporarlas a su memoria a largo plazo, aunque de una forma inconsciente. La doctora Milner le propuso un ejercicio complicado para cualquier persona: dibujar una línea entere dos estrellas, una dentro de la otra, y mirando a través de un espejo. HM repitió esa tarea en infinidad de ocasiones, y para él siempre se trataba de una experiencia nueva. Pero cada vez le costaba menos realizar la tarea, hasta el punto que un día dijo: ¡esto era más fácil de lo que pensaba!”. MH recordaba nuevas habilidades, pero no recordaba haberlas adquirido.

Experimento HM

A partir de este estudio, se desarrollaron los conocimientos sobre los dos sistemas para crear recuerdos en el cerebro. Uno de forma consciente, la memoria declarativa, y otro inconsciente, la memoria motora. De esa manera, se explica, por ejemplo, porque las personas recordamos como se monta en bici después de años sin subir sobre una de ellas.

Durante el resto de su vida, HM vivió de una forma aparentemente normal: ayudaba en tareas domésticas como barrer o preparar la mesa para comer, cortaba el césped o se sentaba a ver la televisión. Todas eran tareas que recordaba de sus años anteriores a lo operación. Además, contaba historias de su infancia aunque no pudiese situarlas en el tiempo, como viajes por la carretera con sus padres, practicar tiro al blanco en el bosque o realizar senderismo por la ruta del Mohawk.

HM BrainSiempre colaboraba con los investigadores como si fuera la primera vez, y ellos le explicaban que estaba ayudando a una gran empresa. La doctora Milner decía que cada vez que entraba en la habitación era como si nunca se hubiesen conocido.

HM murió en el año 2008, y su cerebro se preservó para la investigación. Un cerebro que no habría podido almacenar todos los conocimientos que él mismo aportó a la ciencia.

*Te recomendamos ver la historia completa haciendo click sobre el vídeo

 

Fuentes consultadas:

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